¿Las Mujeres Controlan Mejor el Estrés Que los Hombres?

IMAGE Cuando la mayoría de las parejas están conscientes, los hombres y las mujeres responden al estrés de forma diferente. Lo que no ha estado claro hasta ahora es cómo y por qué. Nuestro entendimiento de la respuesta al estrés humano se ha basado en el modelo de "lucha o escape, el cual establece que cuando se enfrentan a una situación estresante, los humanos responderán con comportamiento agresivo o se retirarán.

Estudios sobre la respuesta al estrés que se llevaron a cabo antes de 1995 corroboraron la teoría de "lucha o escape." Estos estudios se enfocaron intensamente en hombres como sujetos de estudio, debido a que los investigadores creían que las fluctuaciones hormonales de cada mes de una mujer creaban respuestas al estrés que variaban demasiado como para ser estadísticamente válidas. Pero en 1995, el gobierno federal dio una resolución tanto de hombres como de mujeres en estudios patrocinados por agencias. Como resultado, incrementó el porcentaje de las mujeres como sujetos de estudio que participaron en la investigación sobre el estrés.

¿Cuál Es la Respuesta al Estrés en las Mujeres?

Un estudio en la University of California, Los Angeles (UCLA) publicado en Psychological Review ofrece pistas a las diferencias biológicas y conductuales en las formas de sobrellevar el estrés de los hombres y las mujeres. En el estudio se encontró que las hembras de muchas especies, incluyendo los humanos, responden a situaciones estresantes protegiendo y cuidando a sus crías y buscando contacto y apoyo social de otros, particularmente hembras. El estudio define esta respuesta como "cuidar y ser amigo." Investigadores creen que esta respuesta es un resultado de la selección natural.

"Hace miles de generaciones, huir o luchar en situaciones estresantes no era una buena opción para una mujer que estuviera embarazada o cuidando a sus hijos y las mujeres que desarrollaban y mantenían alianzas sociales tenían mejor capacidad para cuidar múltiples hijos en momentos estresantes," dice Shelley E. Taylor, director investigador del estudio.

¿La Biología Está a Favor de las Mujeres?

Como sucede con la respuesta común de lucha o escape en los hombres, esta respuesta de cuidar y ser amigo al estrés podría tener una base biológica. Se cree que la hormona oxitocina, la cual la secretan tanto hombres como mujeres en respuesta al estrés, juega un papel importante.

"Los animales y las personas con altos niveles de oxitocina son más tranquilos, relajados, sociales y menos ansiosos," dice Taylor. En los hombres, parece que las hormonas masculinas reducen los efectos de oxitocina. Pero en las mujeres, la oxitocina (junto con otras hormonas de estrés) podrían jugar un factor clave en la disminución de la respuesta al estrés de las mujeres.

De acuerdo con Taylor, los hombres son más propensos que las mujeres a responder a experiencias estresantes desarrollando ciertos trastornos relacionados con el estrés, incluyendo hipertensión , comportamiento agresivo o consumo excesivo de alcohol o drogas , aunque la respuesta de cuidar o ser amigo podría proteger a las mujeres contra el estrés.

¿Las Mujeres Se Encuentran en Mayor Riesgo?

Doctores han reconocido un padecimiento que han llamado de manera memorable "síndrome de corazón roto." Probablemente en este raro padecimiento, el estrés agudo, tal como la noticia de la muerte de un ser amado, lleva a la aparición repentina de dolor en el pecho, insuficiencia cardiaca o incluso muerte repentina. De acuerdo con el Dr. Ilan Wittstein de Johns Hopkins Heart Institute, el estrés agudo puede causar debilidad severa del músculo del corazón que puede tener la apariencia de un ataque cardiaco . Sin embargo, esto difiere de un ataque cardiaco regular debido a que existe una recuperación potencial dentro de aproximadamente dos semanas. Aunque este síndrome de corazón roto sí ocurre en los hombres, en un estudio publicado por el New England Journal of Medicine se reportó que las mujeres fueron más propensas a tener este padecimiento.

El síndrome del corazón roto refleja la conexión importante entre nuestro cerebro y nuestro corazón. En este caso, las respuestas de la hormona de estrés funcionan contra las mujeres, haciéndolos más susceptibles a tener serias consecuencias del estrés extremo. De manera notable, dos de las mujeres que se reportaron que padecían síndrome de corazón roto desarrollaron síntomas después de experimentar fuertes sorpresas agradables. Probablemente esto quiere decir que incluso el buen estrés repentino puede llevar a malos resultados en personas susceptibles. En la actualidad, se desconoce realmente cómo predecir el padecimiento, aunque esto se ha reportado más comúnmente en las mujeres mayores de 45 años de edad.

¿Qué Hace Cuando Está Estresado?

En un estudio que se preparó para la Assistant Secretary of Defense by the Research Triangle Institute, investigadores examinaron los efectos de salud mental del estrés en el personal militar de servicio activo. En el estudio se encontró que más hombres (24.6%) que mujeres (15.5%) reportaron consumir alcohol como comportamiento para afrontar el estrés. Las mujeres fueron más propensas que los hombres a hablar con un amigo o miembro de la familia (87.1% versus 70.8%, respectivamente). Se encontró que los hombres fueron más propensos a encender un cigarro , mientras que las mujeres fueron más propensas a rezar. También las mujeres fueron más propensas a comer en respuesta al estrés, aunque los hombres lo fueron al acudir al consumo de drogas ilegales.

Los resultados del estudio de UCLA podrían ayudar a explicar dichas cosas como por qué los hombres son renuentes a pedir direcciones cuando están perdidos, por qué los hombres son más vulnerables a los efectos adversos de salud del estrés y por qué las mujeres disfrutan una expectativa de vida considerablemente más larga que la de los hombres.

¿Qué Significa Esto para Usted y Su Media Naranja?

"Para los hombres esto sugiere que pedir ayuda es beneficioso (incluso, protector) en momentos de estrés," dice Richard Driscoll, PhD, autor de The Stronger Sex . "Pero durante cientos de miles de años, los hombres que revelaron su debilidad tuvieron la tendencia de ser parejas poco deseables. Esconder la debilidad ha sido biológicamente ventajoso y los hombres siguen con la tendencia de ser menos propensos a revelar la debilidad."

Esta renuencia de parte de los hombres por pedir ayuda podría ayudar a explicar la diferencia en la expectativa de vida entre los géneros, cree el Dr. Driscoll.

"Las mujeres obtienen más cuidado médico; gastan dos de cada tres dólares en el cuidado de la salud. Son más propensas a buscar ayuda de terapeutas . Los hombres no obtienen cuidado de salud; tienden a no pedir ayuda."

¿Existe Ayuda para los Hombres?

"Los hombres tienen tendencias muy fuertes para ocultar situaciones estresantes," Agrega el Dr. Driscoll. Pero nuestra sociedad está diseñada de esa manera. El llanto sigue siendo inaceptable en los hombres, él señala. "Tenemos que tener un enfoque más indulgente, amable y comprensivo para los hombres, particularmente para quienes no están en la cima de su juego," dice el Dr. Driscoll. Necesitamos hacer mención a los jóvenes varones las dificultades particulares que enfrentarán por ser un niño y un hombre en un mundo poco comprensivo, él explica.

Necesitamos aprender a sobrellevar el estrés de una forma saludable, dice el Dr. Driscoll. Recomienda un proceso que desarrolló llamado "protección mental" para rechazar la hostilidad. La protección mental involucra el desarrollo de la capacidad para librase de comentarios hostiles y mantener el control, primero logrando un estado de calma y relajación y después creando un escudo mental ente sí mismo y su pareja. Esto desvía la hostilidad y le permite sobrellevar mejor los conceptos fundamentales.

  • The American Institute of Stress

    http://www.stress.org/

  • Mental Health America

    http://www.nmha.org/

  • Canadian Mental Health Association

    http://www.ontario.cmha.ca/

  • Canadian Psychiatric Association

    http://www.cpa-apc.org/

  • Broken heart syndrome: real, potentially deadly but recovery quick. Johns Hopkins website. Disponible en: http://www.hopkinsmedicine.org/press%5Freleases/2005/02%5F10%5F05.html . Publicado febrero 2005. Accedido julio 2008.

  • Highlights: 1998 Department of Defense survey of health related behaviors among military personnel. Tricare website. Disponible en: http://www.tricare.osd.mil/ .

  • Taylor SE. Biobehavioral responses to stress in females: tend-and-befriend, not fight-or flight. Psychological Review . 2000;107:411-429.

  • Wittstein IS, Thiemann DR, Lima JA, et al. Neurohumoral features of myocardial stunning due to sudden emotional stress. N Engl J Med . 2005;352:539-548.